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'Rey del mundo', de David Remnick

Por Marcos Vilaseca. - El gran Muhammad Ali, nacido Cassius Marcellus Clay, es seguramente el deportista más famoso del siglo XX; aquel que un día se autoproclamó The Greatest Of All Time y luego dedicó toda su carrera a demostrarlo. Hoy en día, al ver las dificultades motrices que sufre, al oír su  balbuceo ininteligible y percibir el perpetuo temblor de sus manos a causa del Parkinson, se hace difícil relacionarlo con el joven púgil que revolucionó el mundo del boxeo allá por los años 60. Nunca antes un peso pesado se había movido con aquella rapidez y aquella ligereza más propias de un peso medio (todos ustedes conocen de sobras su “flota como una mariposa, pica como una abeja”), nunca antes un púgil había proporcionado a los periodistas tal cantidad de titulares por minuto ni se había dirigido a sus rivales con tanta desfachatez en las ruedas de prensa. Ali empezaba los combates fuera del ring, semanas antes de la pelea, minando la moral y la confianza de sus contrincantes a base de declaraciones que se deslizaban por el peligroso filo que separa la burla y el menosprecio sutil de la confianza en sus propias posibilidades.
La importancia y la influencia de la figura de Ali no sólo en el boxeo, sino también en la sociedad norteamericana —especialmente en lo que se refiere a la defensa de los derechos civiles de las clases más desfavorecidas y a la libertad de expresión y credo— está fuera de toda duda. Por eso, al ver a toda la élite de Hollywood en pie, aplaudiendo emocionada la titubeante aparición de Muhammad Ali durante aquella ceremonia de los Oscars, cuesta creer que hubo un día en que una gran parte de los estadounidenses estuvo en su contra a causa de sus opiniones, de su conversión al Islam y de su negativa a participar en la guerra de Vietnam.
Esta estupenda biografía del periodista David Remnick abarca aquellos primeros y tumultuosos años de la vida de Cassius Clay, desde su nacimiento en 1942 hasta su segunda pelea contra Liston en 1965. No se trata, pues, de una obra exhaustiva (una biografía que cubriese toda la carrera profesional de Ali descrita con un mínimo de detalle debería tener por lo menos 2000 páginas). Remnick empieza centrándose en la rivalidad entre Floyd Patterson y Sonny Liston y explicando la situación del boxeo profesional de los pesos pesados a principios de los 60, un deporte dominado por la mafia y las apuestas clandestinas, para así resaltar la revolución que supuso la aparición de un púgil como Ali, que siempre mantuvo su independencia y su integridad y cuya personalidad borró de un plumazo cualquier sombra de coacción. El autor no pasa por alto su infancia y su juventud, lo que le sirve para desmentir algunas leyendas —como el hecho de que Ali lanzara al río la medalla de oro que consiguió en las Olimpiadas de Roma de 1960— y confirmar otras —como que Ali empezó a boxear porque alguien le robó la bicicleta y quería darle una paliza si se lo encontraba—, pero el grueso de la obra se basa en los dos combates contra Liston y en la tranformación de Cassius Clay a Muhammad Ali (su conversión al Islam) que experimentó entre ambos.
Me falta espacio para hablarles de la famosa polémica del quinto asalto en el primer combate contra Liston en el que se cuenta que éste, incapaz de contrarrestar la rapidez y los latigazos de Ali, pidió que le frotaran los guantes con una sustancia irritante para cegarlo. O del “¡Ahora os tragáis vuestras palabras!” que Ali les soltó a los periodistas al acabar aquella pelea en la que se proclamó por primera vez campeón de mundo. O de la gira que hizo por todo el país subido a un autobús, de su amistad y posterior distanciamiento de Malcom X, de la influencia que tuvieron los Musulmanes Negros en su carrera y en su vida, de su desobediencia al ejercito de los EE.UU. y de la sanción que le costó. E incluso también de la tremenda falta de confianza de Patterson en su primer combate contra el sueco Ingemar Johansson o de aquel golpe fantasma (el “golpe del ancla”) de Ali en su revancha contra Liston. Pero si les explicase todo eso me tendría que extender demasiado y además puede que disminuyese su curiosidad por leer esta apasionante biografía de uno de los iconos indiscutibles del siglo XX.


Rey del mundo
David Remnick
Biografía
Ed. Debolsillo, 2010, 324 págs.

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