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Campeón olímpico, mundial y periodista

Norman Marcus. - Fidel LaBarba llegó a Los Angeles procedente de la ciudad de Nueva York, sobre 1915. Su madre murió poco después de llegar. Su padre era un buen hombre del sur de Italia, que aceptaba cualquier trabajo de obrero con el que dar el pan a sus hijos, pero nunca era suficiente. Solía trabajar en pueblos lejanos y enviar el dinero para el alquiler. Tristemente, el hijo mayor, Ted, solía fundirlo en mujeres y alcohol. Fidel y sus hermanos menores, Joe y Tony, nunca vieron un duro.
En su desesperación, Fidel se metió a la venta de periódicos para sacar algunos dólares. Vendía ‘Los Angeles Express‘, un diario de segunda clase que trató de competir con el principal ‘Los Angeles Herald‘. Aquí es donde el niño aprendió a pelear, en la calle. Cada esquina estaba siempre ocupada por uno u otro diario. Si un niño quería hacerse cargo de una esquina para vender su periódico, tendría que luchar por ella.
LaBarba apenas tenía doce años. Medía 1,60 cm (tampoco crecería mucho más), pero eso no le impidió mantener su propia esquina. Era bueno con las manos y comenzó a boxear en el Club Elks. El promotor fue Carlo Curtis que lo utiliza para preparar al ex campeón de peso pesado Jess Willard. Aunque LaBarba. Más tarde comenzó a boxear en el Los Angeles Athletic Club. Fidel fue entrenado por George Blake, quien había sido instructor de boxeo en el Ejército de los Estados Unidos durante la I Guerra Mundial.
LaBarba ganó el Campeonato Nacional Amateur del peso mosca en 1924. Luego se hizo con un lugar en el equipo de boxeo olímpico de ese mismo año y fue a París. Había cuatro chicos de California: Fidel LaBarba, Jackie CamposRay Fee y Joe Salas. LaBarba ganó la medalla de oro olímpica. Estos cuatro muchachos ayudaron a ganar el campeonato por equipos a los Estados Unidos.
Cuando Fidel volvió a casa, tenía que tomar una decisión sobre su futuro. ¿Debería convertirse en profesional y hacer un montón de dinero para su familia? ¿O debería terminar sus estudios y luego inscribirse en la Universidad de Stanford? Fidel tenía notas para entrar allí, pero decidió posponerlo. El muchacho quiso aprovechar e ir a por el dinero en efectivo. Era joven y estaba en su mejor momento. Blake fue su manager.
La primera pelea profesional de Fidel fue contra su mejor amigo Frankie Grandetta, en la Arena de Vernon, California, el 14 de septiembre de 1924. Se sentía muy extraño por pelear con un amigo. Pero era parte del negocio y su bolsa iba a ser ¡1,500 $! Podías comprarte una casa con menos de mil en la década de 1920. El diario Los Angeles Times, dijo que de esa pelea: “Fue la peor paliza que Frankie recibido jamás en público“. Fidel ganó por decisión unánime en 4 asaltos.
Después, LaBarba luchó tres de sus próximas cuatro peleas contra Jimmy McLarnin. Jimmy ya era un veterano. La primera, terminó con victoria para McLarnin por puntos. El segundo, fue un empate; y el último, fue otra victoria por puntos para Jimmy.
22 de agosto 1925, LaBarba luchó ante Frankie Genaro por el Campeonato de América del peso mosca, en Los Ángeles. Fidel ganó por puntos en 10 asaltos. No llevaba como profesional ni un año. Dos más tarde, ganó el título mundial, entonces vacante, con una victoria a los puntos sobre Elky Clark en el Madison Square Garden. Finalmente, con algo de dinero en la cartera, renunció al título mundial por asistir a la Universidad de Stanford.
Al año siguiente, 1928, LaBarba regresó al ring. Fue seducido por las grandes cantidades de dinero y fama que le ofrecieron. Había perdido un poco de peso y volvió como peso gallo. Ganó nueve combates seguidos antes de perder ante Kid Chocolate, el 22 de mayo de 1929, en el Coliseo de Nueva York, en el Bronx. Fue decisión dividida en 10 asaltos, pero Boxing Record informó que “Muchas personas en la multitud pensaron que LaBarba había ganado por un último tramo entusiasta, y abuchearon la decisión”.
El New York Times informó más tarde: “LaBarba se lesionó gravemente un ojo en el entrenamiento para esta pelea” (fue un retina desgarrada que dejó a Fidel prácticamente ciego de un lado en su lucha contra Chocolate). Tres meses y tres peleas más tarde, Fidel LaBarba se retiró del ring. Terminó con un récord de 68 victorias (16 KO), 15 derrotas y 6 empates.Fidel subió de peso y desafió a Battling Battalino por su mundial pluma de la Comisión Atlética del Estado de Nueva York (NYSAC), en el Madison, el 5 de mayo de 1931. LaBarba cayó a los puntos tras 15 asaltos. Luchó durante los siguientes dos años, ganando 24 de 27 combates. Luego se reencontró con su némesis Kid Chocolate, el 9 de diciembre de 1932, esta vez por el título mundial de peso pluma NYSAC. Boxing Record declaró: “Fueron 15 asaltos llenos de trabajo brillante, en lo defensivo y ofensivo, con la emoción de ver al campeón casi derrocado de su trono, Chocolate venció por puntos… La mayoría de los 14.000 espectadores presentes, no estuvieron de acuerdo… Dos jueces lo dieron a Kid, mientras que el árbitro dio empate“.
Fidel regresó a Stanford y terminó su licenciatura en periodismo. Una carrera como periodista deportivo que hoy ocupa su tiempo. Más tarde se fue a Hollywood, donde escribió guiones para algunos de los estudios más grandes. A menudo trabajaba como asesor técnico en las películas sobre peleas.
Fidel LaBarba, un pequeño individuo inteligente con un gran corazón.

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